De Tuin der Lusten zou een geschenk zijn geweest voor het huwelijk van Hendrik III van Nassau-Breda en kunstenaar Bosch had de bedoeling dat het zowel een gids zou zijn voor de positieve kanten van huwelijken als iets om gewoon het oog te amuseren. De secties bevatten elementen van de Bijbel, met vier verhalen die zich afspelen, over de schepping van de wereld tot de derde dag, het paradijs en de schepping van Eva, de mensheid voor de zondvloed en de hel. Beide zijden van de draaideuren zijn beschilderd, waardoor er in totaal ruimte is voor vier schilderijen, waarvan er maximaal drie tegelijk te zien zijn. Het is bekend dat het drieluik te zien was in het Brusselse paleis van de familie Nassau, en op basis hiervan hebben we kunnen schatten dat het rond 1503 is gemaakt op basis van het beste beschikbare bewijs. Thema's als de schepping van Adam of Eva zijn rond deze tijd in het werk van veel kunstenaars verwerkt.

De vroegste kunstcritici die dit werk zagen, hadden moeite om het nauwkeurig te beschrijven, vanwege de fantastische aard van de inhoud. Terwijl ze vol lof waren over het laatste stuk, legden ze aan andere Europese kunstvolgers uit dat het alleen echt begrepen kon worden door degenen die het met eigen ogen zagen. Dit specifieke schilderij werd opgesteld naast enkele mythologische schilderijen van onder meer Jan Gossaert en Lucas Cranach , met een morele basis die gemeenschappelijk is voor alle kunstwerken in dit deel van het Brusselse paleis. Een ander opmerkelijk lid van de noordelijke renaissance, Albrecht Durer , is ook bekend dat hij het paleis in 1520 heeft bezocht en vooral onder de indruk was van het werk van Bosch. Er zijn ook overeenkomsten tussen het werk van Bosch en Pieter Bruegel de Oude, zoals in zijn beroemde schilderij Jagers in de Sneeuw. De meeste triptieken uit deze periode zijn chronologisch van links naar rechts, zodra de scharnierende deuren zijn geopend. Waarschijnlijk is dit ook het geval bij De Tuin der Lusten. Van links naar rechts zou je zien hoe God Eva aan Adam voorstelt, met een vrij, bevrijd zicht op het paradijs in het midden, met aan de rechterkant de angstaanjagende gevolgen van verdoemenis.

Schepping van de wereld tot aan de derde dag

Het schilderij dat de buitenzijden van het drieluik siert, lijkt de schepping van de wereld tot aan de derde dag te zijn, waar het plantenleven was toegevoegd maar vóór de komst van dieren en mensen. Het doel van dit schilderij is om de scène te schetsen voorafgaand aan de invloed van de mensheid, en de negatieve gevolgen die daaruit voortvloeien. De kunstenaar creëert een gevoel van spanning en opwinding voordat deze luikdeuren worden geopend om de rest van het kunstwerk te onthullen.

Bosch plaatste God in dit tafereel, zat linksboven als een kleine menselijke figuur. De Latijnse inscriptie naast hem luidt: "... Ipse Dixit et facta sunt. Ipse mandavit et creata sunt..." wat zich vertaalt als "... Hij zei het en het werd gemaakt. Hij bestelde het en alles werd gecreëerd. .." De creatie is opzettelijk somber en subtiel om de impact bij het openen van het kunstwerk te maximaliseren en een extravagantie van kleur en detail te onthullen om het chronologische interieur aan te kondigen. Zoals te vinden in Genesis 1:2, "...De aarde was woest en ledig, en duisternis was over het oppervlak van de diepte, en de Geest van God bewoog zich over het oppervlak van de wateren..."

De mensheid voor de zondvloed

Dit kunstwerk heeft tot doel het gedrag van de mensheid voor de zondvloed te onderstrepen. In wezen waren de straffen die in het Hell-paneel werden gevonden, voor kleverig gedrag dat de vloed veroorzaakte. Je zult zien dat dit paneel de extravaganties van het leven toont met verstrengelde mensen en ludiekgedrag. Bosch zou ons waarschijnlijk adviseren over de verdiensten van het huwelijksleven en een deel van dit immorele gedrag achterlaten. Sommige historici zijn niet overtuigd door deze uitleg van Bosch' panelen en geloven niet dat het middelste tafereel ook maar enige ludiek bevat. Het is dit middenpaneel dat het controversiële element van dit kunstwerk blijft.

Bij nadere bestudering van het schilderij komen enkele interessante details aan het licht, zoals een kat die een muis opeet, meerdere duistere wezens die dreigend op de loer liggen en ook voyeuristische wezens die naar gebeurtenissen kijken. Morele thema's zijn tot op de dag van vandaag terug te vinden in beroemde schilderijen. Zo zou Picasso in de 20e eeuw de verschrikkingen van de oorlog weergeven in verschillende kunstwerken die het bombardement op Guernica belichtten. Ondanks het sterke morele verhaal dat in dit grootschalige schilderij te vinden is, valt er vanuit puur esthetisch oogpunt nog veel te genieten. Het paneel De mensheid voor de zondvloed heeft een helder landschapskunstwerk met mythische wezens met rauwe mensen. Het kleurenschema in dit paneel contrasteert ook met de duisternis van de hel, die deze richtingloze immorele personages wacht.

Hel

De uitgestrekte duisternis vangt de straf van de mens voor hun overdreven uitbundigheid in de eerdere panelen van dit werk. De hel heeft altijd een krachtige symbolische greep behouden op het morele kompas van veel religies en samenlevingen. De angst voor straf in een toekomstig leven hielp om degenen in het heden in het gareel te houden. Het voorgaande paneel in deze serie, De mensheid vóór de zondvloed, en de inhoud die erin wordt gevonden, veroorzaken direct de pijn en het lijden in de hel. Dit symbolische thema kwam ook voor in het werk van Pieter Bruegel de Oude , met De triomf van de dood, evenals van Peter Paul Rubens , William Adolphe Bouguereau en Michelangelo. Er zijn hier veel elementen die ons doen denken aan diens laatste oordeelsmuurschildering . Het detail en de activiteit liggen ook dicht bij de kenmerkende stijl van Bruegel de Oude. Straf en pijn worden afgebeeld met afgeslachte lichamen plus angst voor terreur in de ogen van anderen verspreid over het toneel. Het bekende vuur en de rook contrasteren met de duisternis en geven een typisch beeld van deze bijbelse setting.